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En janvier 1077, l'empereur Henri IV, excommuni par le pape Grgoire VII, abandonn par ses vassaux, est oblig d'aller en plein hiver s'humilier devant le souverain pontife au chteau de Canossa.

Cela ne l'empchera pas, sitt l'excommunication leve, de reprendre la lutte contre Rome. Mais Canossa est rest le symbole de l'abaissement  du pouvoir imprial face au souverain pontife.

Le nom a connu une nouvelle fortune avec Bismarck. Lors du Kulturkampf (annes 1870 : lutte du nouvel empire allemand contre l'influence culturelle de l'glise catholique) Bismarck dclare devant le Reichstag  "nous n'irons pas Canossa".