Trappeurs et explorateurs

 

Dès le XVIII° siècle l’Ouest était parcouru par de nombreux trappeurs, anglais ou français, qui s’enfonçaient très loin dans les Montagnes Rocheuses. Ils faisaient le commerce des peaux de castors, et n’entraient pas en conflit avec les Indiens dont ils ne dérangeaient pas les activités. Ils alimentaient au contraire des courants commerciaux, auxquels les Indiens participaient. Ces trappeurs ramenaient jusqu’au Mississipi des récits fabuleux sur l’Ouest sauvage, récits bien sûr imprécis et peu fiables.

Ci-contre : James Steward, trappeur dans "La Conquête de l'Ouest"

 

 

 

 

 

 

La mission de Lewis et Clark (1804-1806) est la première expédition officielle à traverser tout le continent jusqu’au Pacifique, sitôt la Louisiane achetée à la France. L’aventure est mandatée par Thomas Jefferson, troisième président des Etats-Unis de 1801 à 1809. Jefferson est l’un des « Pères fondateurs », principal rédacteur de la déclaration d’indépendance de 1776. Son projet politique est profondément démocratique … et quelque peu passéiste. Il rêve d’une démocratie s’appuyant sur un peuple de fermiers propriétaires. A ce titre, il est évidemment favorable à la conquête de nouvelles terres à l’Ouest. Il se distingue de Washington, et surtout de Hamilton, restés plus proche d’un modèle anglais, certes démocratique, mais géré en fait par une aristocratie de la naissance ou de la fortune.

Jefferson est également un homme des Lumières (il a été ambassadeur en France de 1784 à 1789), passionné de tout à la manière des encyclopédistes. Pour lui il faut non seulement conquérir l’Ouest, mais connaitre de façon scientifique sa géographie, ses peuples, sa faune et sa flore. Les instructions écrites qu’il donne à Lewis et Clark sont extraordinairement précises.

A l’égard des Indiens, les intentions de Jefferson sont pacifiques et généreuses. Il faut les connaitre, pas les chasser. Les Indiens ont toute leur place dans la grande construction démocratique imaginée par le président. En 1809 il fait cette étonnante déclaration à un chef indien :

 

« Unissez-vous à nous, rejoignez notre Grand Conseil, formez un seul peuple avec nous, et nous serons tous Américains. Vous vous mêlerez à nous par le mariage, votre sang courra dans nos veines, et nous le répandrons ensemble sur cette grande île. » (cité par Peter S. Onuf, Jefferson’s Empire, p.50).

 

Jefferson n’a donc pas vu ou pas voulu voir que la Conquête de l’Ouest ne pouvait que détruire le mode de vie traditionnel des Indiens.

De l’expédition de Lewis et Clark, on peut dire qu’elle a été :

-Héroïque

L’expédition est forte d’une quarantaine de personnes lourdement équipées. Elle remonte le Missouri en barques à partir de mai 1804. Mais, contrairement aux espérances, le fleuve ne fournit pas de passage facile à travers les Rocheuses jusqu’à la rivière Columbia. Le franchissement des montagnes avec le matériel représente une épreuve terrible. Le groupe arrive sur la rive Pacifique en décembre 1805. Le voyage de retour vers Saint Louis se déroule de mars à septembre 1806.

Pacifique

Il n’y a aucun incident majeur avec les Indiens. Pas un coup de feu n’est tiré (sauf pour chasser …) pas un homme n’est tué. L’expédition elle-même ne déplore qu’un seul mort, victime de maladie. Les relations pacifiques avec les Indiens, ont été grandement facilitées par la présence de Sacagewa, une jeune Indienne épouse du trappeur français Charbonneau qui avait rejoint l’expédition.

Scientifique

L’expédition ramène une masse énorme d’informations : cartes, schémas, descriptions, échantillons. Sont présentées dans les rapports 178 plantes et 122 espèces animales … Le récit de Lewis et Clark connait un très grand succès et enflamme les imaginations.

 

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